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Excelenciencia

Cerco a la metástasis

Cristina Jiménez

CIENCIA     |    CIENCIAS DE LA VIDA    |    20/03/2014

Un buen número de pacientes con cáncer sufrirá metástasis, y la mayoría de ellos morirá por su causa. De ahí que diversos centros en el mundo hayan focalizado sus investigaciones en este proceso. El IRB Barcelona es uno de ellos. Y como ocurre con todos, hay más de una línea abierta y más de una perspectiva, incluida la transferencia de los resultados de investigación.

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La dirección adjunta del Instituto de Investigación Biomédica(IRB) de Barcelona asumida por Joan Massagué, actual director del Sloan Kettering Institute de Nueva York, resultó clave para poner en marcha la iniciativa MetCentre, una propuesta interdisciplinaria que aúna esfuerzos de centros de investigación y hospitales del área de Barcelona para entender mejor la metástasis. «Hubo un liderazgo político y una intención que fue determinante para orientar la investigación del centro hacia la metástasis», señala Roger Gomis, profesor ICREA del IRB Barcelona. Gomis trabajó con Massagué en Nueva York y actualmente dirige elGrupo de Control de Crecimiento y Metástasis del Cáncer, en el que investiga en cáncer de mama.

Pero no solo el Programa de Oncología del IRB Barcelona investiga en metástasis. «Todos los programas están ‘impregnados’ de investigación en metástasis, muchos científicos que se van incorporando al IRB Barcelona aprovechan la investigación que ya se hace en el centro para continuar con sus estudios en esta línea, se forman sinergias», explica Gomis.El Programa de Oncología se financia en parte gracias a la aportación de la Fundación BBVA, en un claro ejemplo de colaboración entre el sector público y el privado.

La investigación de Gomis es básica: se dedica a entender conceptualmente la metástasis hasta aclarar en la medida de lo posible dónde se produce y por qué. El concepto se ha ampliado para incorporar el factor tiempo, es decir, determinar cuánto va a tardar en producirse. Su grupo trabaja en la identificación de los genes que, de manera selectiva, actúan como mediadores de la metástasis de cáncer de mama hacia otros órganos específicos.

Roger Gomis: «Todos los programas están ‘impregnados’ de investigación en metástasis, muchos científicos que se van incorporando al IRB Barcelona aprovechan la investigación que ya se hace en el centro para continuar con sus estudios en esta línea, se forman sinergias».
Gomis combina su pasión por la ciencia básica con su faceta emprendedora: que los descubrimientos del laboratorio no se queden en el cajón y sirvan a la sociedad. En 2010 creó la spin off Inbiomotion, especializada en el desarrollo de marcadores para predecir metástasis ósea a partir del análisis del tumor primario. En la empresa se investiga en dianas moleculares que permitan desarrollar un test de diagnóstico sobre la capacidad de los tumores primarios para desarrollar metástasis óseas. «Se trata de entender por qué solo se desarrolla la metástasis en el hueso, determinar el mecanismo por el cual las células tumorales no crecen en otros órganos. ¿Qué las retiene?», se interroga.


Buscando en el entorno

Otro de los protagonistas de la investigación de metástasis en el IRB Barcelona es Eduard Batlle, profesor ICREA especializado en la investigación del cáncer colorrectal, y director del Programa de Oncología del IRB. Una de las líneas del laboratorio es investigar cómo las células metastásicas del colon pueden llegar al hígado, el órgano principal de destino de la metástasis, sobrevivir y dar lugar a un nuevo tumor. «Las células tumorales envían señales a las células normales del hígado y las inducen a fabricar los factores de crecimiento que necesitan para sobrevivir y expandirse», explica Batlle.

Eduard Batlle: «Si se pueden medir los genes que utilizan las células para comunicarse, se puede predecir qué pacientes desarrollarán metástasis».
Este proceso lo han podido esclarecer gracias a muestras de pacientes facilitadas por el Hospital Clínic, el Hospital del Mar y el Hospital de Bellvitge. Analizando las muestras y otras bases de datos de pacientes de cáncer colorrectal, el equipo ha podido señalar a los actores principales en un proceso de metástasis de colon. En lugar protagonista están las células madre tumorales, que cuando llegan al hígado, liberan al ambiente una molécula denominada TGF-beta. Las células del entorno, como los macrófagos, leucocitos, fibroblastos y células endoteliales, responden a la presencia del TGF-beta liberando otras moléculas. Los científicos han comprobado que la producción de interleucina-11 (IL-11) por parte de las células del entorno tumoral induce en las células madre tumorales una serie de cambios genéticos que le confieren la capacidad de sobrevivir en el nuevo órgano colonizado.



«Si se puede interferir en este ciclo, se abre la posibilidad a que se pueda atajar el proceso de metástasis», apunta Batlle, que también es receptor de una ERC Advanced Grant para el estudio de las células madre del cáncer de colon. Esta línea de investigación abre las puertas a desarrollar nuevas terapias. Así que, simultáneamente a investigar los mecanismos del tumor inicial y la metástasis, el equipo de Batlle colabora con otros programas del IRB Barcelona como el de Química y Farmacología Molecular para avanzar en el estudio y nuevos tratamientos contra la metástasis.

Recientemente y a raíz de los resultados de esta investigación sobre las metástasis del cáncer de colon, la Fundación Botín ha decidido financiar a Batlle por su proyecto COLOSTAGE, un test diagnóstico que pretende identificar los pacientes de cáncer de colon con riesgo de desarrollar nuevos tumores a hígado y pulmón. «Si se pueden medir los genes que utilizan las células para comunicarse, se puede predecir qué pacientes desarrollarán metástasis», explica Batlle. Para ello están desarrollando este test, actualmente en fase de validación, que en un futuro permitirá evitar tratamientos innecesarios y optimizar el uso de recursos terapéuticos.



La alianza con la mosca

En el Programa de Biología del Desarrollo del IRB Barcelona, recientemente se ha logrado inducir tumores en el colon de moscas con técnicas de manipulación genética. A pesar de la obvia diferencia entre humanos y mosca, compartimos entre un 60 y un 70% del material genético. Y hasta el 70% de las proteínas que codifican genes involucrados en procesos de cáncer existen también en la mosca de la fruta.

Andreu Casali: «La mosca es un modelo más simple y más barato que los ratones, útil para estudiar el cáncer y para identificar dianas para futuros fármacos».
La mosca tiene 4 pares de cromosomas, el ratón 20 y los seres humanos 23: «La mosca es un modelo más simple y más barato que los ratones», explica Andreu Casali, investigador del Programa de Biología Celular y del Desarrollo del IRB Barcelona y responsable del grupo que ha inducido el cáncer de colon en moscas.

El equipo de Casali ha demostrado que los mismos actores que producen el cáncer de colon en humanos, como es la activación de las vías de señalización Wg/Wnt y Ras en las células madre intestinales, también produce tumores en el intestino de las moscas. Además, los tumores en las moscas estudiadas reproducen muchas de las marcas distintivas del cáncer de colon en humanos: pérdida de diferenciación celular, proliferación o la expresión de los mismos marcadores tumorales. «Este es el primer modelo de cáncer en Drosophila inducido en células madre adultas en un órgano homólogo al humano, y creemos que será múy útil para estudiar algunos de los mecanismos básicos del cáncer de colon, descubrir nuevos genes implicados en el crecimiento tumoral es identificar posibles dianas para futuros fármacos», apunta Casali.
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Cristina Jiménez

Periodista

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