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Excelenciencia

I+D en la frontera

Xavier Pujol Gebellí

INNOVACIÓN     |    INDUSTRIA    |    12/03/2015

Los servicios de altas prestaciones industriales del Sincrotrón Alba encaran su tercer año de vida con mejores expectativas que las previstas inicialmente. En poco tiempo, han logrado hacerse un hueco internacional entre las grandes instalaciones de su categoría. Las técnicas de análisis que ofrece, junto con un coste competitivo, le han permitido entrar en relación con empresas que operan en el ámbito internacional, sean multinacionales o start-up de base tecnológica. Todas ellas comparten un alto interés por la I+D situada en la frontera del conocimiento.

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Mucho antes de su entrada en servicio, el Sincrotrón Alba, hoy por hoy la mayor infraestructura científica y tecnológica española, empezó a ofertar sus servicios de altas prestaciones a científicos y empresas que operaban con departamentos de I+D avanzados. Fue esencialmente una etapa de difusión y divulgación, precisa Alejandro Sánchez, adjunto a dirección y responsable de la Oficina Industrial de la gran instalación. "El Sincrotrón levantó muchas expectativas", tanto en el sector académico como en el industrial, asegura. "Consideramos haberlas superado."

Y por lo que parece, las sigue levantando. La siembra en la etapa previa a su puesta en funcionamiento, en 2013, se tradujo en un manifiesto interés del "cliente industrial", como lo denominan desde el Sincrotrón, que, cubiertos los dos primeros ejercicios arroja un saldo positivo a la par que representativo del tipo de empresa que apuesta por la I+D para sumar valor añadido a sus productos o innovación en su catálogo o en su línea de producción.

Entre esos "clientes industriales" constan grandes empresas multinacionales del sector químico y farmacéutico, empresas alimentarias o pequeñas compañías de base tecnológica, en su mayoría englobadas en las categorías de start up o spin off, que ven en los experimentos de la gran instalación una oportunidad para incrementar su potencial en I+D.


Detección al detalle

Como es conocido, una fuente de luz sincrotrón, que en el caso de Alba habría que traducir en forma de línea de luz o laboratorio, aporta una capacidad de análisis y detección muy por encima que la de cualquier laboratorio, por avanzado que sea. La razón no es otra que las características del haz de luz emitido, que al incidir sobre una muestra determinada, genera unos efectos físicos a través de los cuales es posible obtener información de la misma descendiendo hasta el nivel atómico. Además de permitir la detección de simples trazas de un compuesto en un material, algo que resulta inalcanzable para la mayor parte de laboratorios, se pueden obtener datos relativos a composición precisa, estructura molecular o propiedades magnéticas o electrónicas de los materiales.

«Además de permitir la detección de simples trazas de un compuesto en un material, algo que resulta inalcanzable para la mayor parte de laboratorios, se pueden obtener datos relativos a composición precisa, estructura molecular o propiedades magnéticas o electrónicas de los materiales.»
"Una empresa que está desarrollando un nuevo producto o nuevos materiales, debe conocerlos al detalle para incorporarlos a su proceso de producción", explica Sánchez. Clásicamente, y desde hace una veintena larga de años, este tipo de usos han sido habituales para empresas en las que el detalle puede marcar la diferencia o la innovación. Por ejemplo, las ligadas al sector farmacéutico o alimentario, para los que resulta imprescindible descartar compuestos que pudieran ser tóxicos o indeseados incluso en bajísimas proporciones; el de la automoción, con el estudio de nuevos materiales o nuevos componentes; el de la energía, para la caracterización de combustibles o la investigación de nuevos compuestos en baterías; tejidos, para el estudio de pigmentos y colorantes); y, más recientemente, en aplicaciones ambientales para la detección de contaminantes. El sincrotrón puede detectar hasta partes por billón (ppb) en una muestra.

En el caso del Sincrotrón Alba, el ejemplo que suele citarse es el de la multinacional alemana Henkel, asidua a sus instalaciones. La compañía está considerada líder mundial en los sectores de limpieza e higiene y adhesivos. "La empresa precisa técnicas muy sofisticadas para sus nuevos productos", tercia Núria Valls, miembro de la Oficina Industrial, "a menudo en forma de nanopartículas o geles, entre otros". "Por eso sigue siendo líder mundial, porque saca continuamente nuevos productos al mercado", remata Sánchez.

Cuando se quiere homologar o certificar que un medicamento no contiene una determinada fase cristalina o un principio activo distinto, sigue Sánchez, debe usarse una técnica de sincrotrón, aceptada internacionalmente como la que aporta el mejor nivel de detección. "Con un equipo de laboratorio, el resultado no sería válido." Lo mismo ocurriría, señala Valls, en productos de alimentación potencialmente contaminados. "En el Sincrotrón hemos podido determinar la presencia de metales pesados en mejillones, lo cual nos ha permitido ver si su hábitat estaba igualmente contaminado."


Investigando en la frontera

Núria Valls, científica de la Oficina Industrial del Sincrotrón Alba, defiende que la innovación y la I+D que a menudo la soporta, no es algo exclusivo de las grandes corporaciones, sean o no multinacionales. Su experiencia en el centro avala su tesis. "Hay pequeñas empresas que están acudiendo al sincrotrón a solucionar un problema concreto", dice. Un ejemplo de ello son empresas surgidas en el entorno de un parque científico, a las que adjudica un historial de investigación "muy potente". "Interpretan con suma facilidad las ventajas que les aporta el sincrotrón".

En cualquier caso, los usuarios procedentes de la industria "son pocos" en relación con los de origen académico, "mayoritarios en éste y en cualquier otro sincrotrón del mundo", aclara Alejandro Sánchez, responsable de la Oficina Industrial. Ello no significa, sin embargo, que no existan unas expectativas de relación mayores. De acuerdo con una estimación de la fuente de luz de sincrotrón de Grenoble, al menos un tercio de investigadores procedentes de la universidad tienen contacto o están colaborando con la industria, de modo que "de forma indirecta" se amplía el círculo de la I+D cercana a la frontera del conocimiento.

El Sincrotrón Alba confía en ampliar sus lazos con la industria, pero no solo en el ámbito español o del sur de Europa, como sería esperable por su localización. "Tenemos usuarios de Alemania, Bélgica o Japón", señala Sánchez, para quien la operativa de la gran instalación debe tener "ambiciones internacionales", además de ejercer una influencia positiva en el entorno inmediato y en el propiamente español. Para lograrlo se sostiene en lo que define como sus grandes valores diferenciales: técnicas de última generación, una estructura "dinámica y flexible" que redunda en menores plazos de ejecución, y "costes competitivos".


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Xavier Pujol Gebellí

Periodista

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