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Excelenciencia

Tecnologías con valor añadido

Xavier Pujol Gebellí

INNOVACIÓN     |    INDUSTRIA    |    10/06/2015

Valorizar no significa necesariamente monetizar ni tampoco poner en valor o transferir tecnología o conocimiento mediante cualquier fórmula. Puede ser todo eso y más, como añadir valor a algo concreto para conseguir un objetivo determinado. Este es el caso del CSOL, la unidad de investigación y desarrollo constituida en el ICIQ de Tarragona con la finalidad de acercar desarrollos tecnológicos a la empresa o al mercado. Su clave es conectar el sector dedicado a la investigación química con el mundo industrial.

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Representación gráfica de un proceso de síntesis con catalizador


Acercar el sector académico o la investigación orientada al mundo industrial, va mucho más allá de la transferencia de tecnología. Al menos, así es en el amplísimo mundo de la Química Industrial donde, a menudo, es preciso mejorar el rendimiento de una reacción determinada, desarrollar compuestos para mejorar un proceso o dar con el mecanismo adecuado que permita saltar de la escala de los gramos a la de las toneladas. A eso, además de procurar el desarrollo de procesos propios del Instituto Catalán de Investigación Química (ICIQ), entre otras labores, es a lo que se dedica Fernando Bravo, Unit Manager del Catalyst Selection and Optimization Laboratory (CSOL).

De alguna forma, el gran objetivo de esta unidad, que cuenta ya con cinco años de experiencia, es tender puentes entre resultados de proyectos de investigación y las necesidades industriales, de modo que lo obtenido en los laboratorios académicos pueda "beneficiar a la sociedad", explica Bravo. "Queremos superar el valle de la muerte", dice en referencia a la distancia que muy a menudo separa un proyecto con una notable aplicabilidad y su llegada al mercado. "Muchas buenas ideas se quedan en solo ideas por falta de su adecuación a la sensibilidad o a las necesidades de la industria", remata.

La fórmula que ha encontrado el ICIQ para solventar este problema no es otra que poner gente a trabajar en busca de soluciones específicas. Esto es, redirigir una investigación surgida de un laboratorio con tintes académicos aplicando criterios propios de la industria potencialmente interesada. Con ello se le añade valor empresarial y se facilita su transferencia a un mercado determinado.


El sentido de valorizar

Bravo sabe de lo que habla. Tras formarse como químico en la Universidad Rovira i Virgili de Tarragona y hacer su post en la Universidad de Emory, en Atlanta (Estados Unidos), pasó por la farmacéutica GlaxoSmithKline (GSK) trabajando en su área de desarrollo en procesos de escalado de nuevos fármacos. Su llegada al ICIQ tuvo como objetivo fundamental el "desarrollo de procesos propios para trabajar con la industria", además de poner en marcha una línea de prestación de servicios en la misma dirección.

Fernando Bravo: «Trabajamos desde nuestro laboratorio en aquello que entendemos que puede tener desarrollo en el mercado.»
La unidad, creada en 2010, añade valor industrial a proyectos de síntesis a demanda, el diseño de nuevas reacciones o la puesta punto de nuevos catalizadores o sistemas catalíticos, el área de mayor dedicación en el ICIQ. Esta actividad, aunque puede vincularse directamente a empresas que lo demanden como un servicio para mejorar su producto o su línea de producción, se realiza mayoritariamente a partir de los trabajos de investigación que se desarrollan en el seno del ICIQ. "Se selecciona el proyecto, lo evalúa un experto en propiedad industrial y focalizamos nuestro esfuerzo en poner la tecnología a punto." De hecho, matiza el experto, "hasta cierto punto", puesto que no puede acometerse el proceso entero, pero sí alcanzar un grado de madurez suficiente como para que la empresa pueda verse atraída. "Trabajamos desde nuestro laboratorio en aquello que entendemos que puede tener desarrollo en el mercado."


Modelos

A partir de una molécula con actividad antitumoral sintetizada por uno de los grupos del ICIQ, y por la que el National Cancer Institute (NCI) estadounidense había mostrado interés, se pudo constatar que durante su proceso de síntesis se generan compuestos de interés potencial. "La molécula mostraba actividad para cáncer de riñón", refiere Bravo. Y ciertamente, de estas "hay pocas".

Gracias a este hallazgo pudo completarse una pequeña colección de compuestos, una treintena, a partir de una cierta "variabilidad molecular". La colección, en forma de nuevo convenio de colaboración, está siendo testeada por el NCI para valorar su actividad antitumoral. Si todo avanza en buena dirección, es más que previsible que de este trabajo y la mejora del proceso químico surja una patente conjunta entre ambas instituciones.

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Recipiente para catálisis

Si este puede considerarse un modelo de éxito del CSOL, lo mismo podría decirse del siguiente. "Los investigadores del ICIQ emplean catalizadores para sus reacciones y necesitan tenerlos siempre disponibles", arranca Bravo. En general, prosigue, no son grandes cantidades, pero la continua demanda obligaba a una producción continuada de un catalizador concreto.

El equipo del CSOL transformó en escalable un proceso de síntesis, de modo que aseguraba la disponibilidad. "Se trata de reactivo que emplea la comunidad científica", resume. De aquí y de otros países. Al pasar del "miligramo al gramo", el CSOL ha conseguido hacerse un hueco en el exigente mercado de Estados Unidos.

Y aún un tercer caso. Gracias a una colaboración con la Obra Social "la Caixa", se están valorizando proyectos y tecnologías con un elevado impacto social. Los ámbitos de la salud y de las energías, en particular las renovables, son las más beneficiadas de este tipo de acciones. Como muestra, Bravo cita un nuevo producto para la detección y el diagnóstico de la fibrosis quística que se desarrolla en colaboración con el Hospital Parc Taulí de Sabadell y del que esperan obtener financiación de fondos competitivos europeos para la fabricación de un primer prototipo.

 

La cultura de la empresa

Si en algo tiene experiencia Fernando Bravo, responsable de la unidad de valorización del ICIQ, es en el escalado de procesos, particularmente en el ámbito farmacéutico. Su experiencia en laboratorios de la industria le ha permitido introducir con éxito una especialidad "que siempre da sorpresas" en un terreno en principio poco propicio, aunque no por ello hostil, como el académico. "Hay problemáticas y necesidades distintas", defiende. "Cuando un proyecto de interés sale del laboratorio para acercarse a la industria hay que tener en cuenta la sensibilidad y necesidades de la empresa."

Fernando Bravo: «Cuando un proyecto de interés sale del laboratorio para acercarse a la industria hay que tener en cuenta la sensibilidad y necesidades de la empresa.»
Por ejemplo, en la unidad de valorización evitan el uso de reactivos de los que se sabe con certeza que no son escalables. "Nuestro laboratorio está diseñado como el de una empresa química estándar", añade. Eso significa estar dotado de herramientas de análisis rápidos y en paralelo, análisis calorimétrico o técnicas multivariantes de diseño de experimentos.

Esta aproximación "cultural" les ha permitido trabajar de cerca con la industria farmacéutica de forma frecuente, pero también con la de aromas y fragancias, aditivos alimentarios, agroquímica y petroquímica. "Lo más normal es que se trabaje en contacto con una empresa química que en un momento determinado precisa de una mayor pericia." Y que se atreva también a innovar en sus procesos y productos algo que, en opinión de Bravo, ocurre cuando hay un buen proyecto y se comunican adecuadamente las ideas.

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Xavier Pujol Gebellí

Periodista

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